¿Hay Vida En Marte?

Por Jonathan O’Callaghan

La pregunta de si hay vida en Marte es, posiblemente, la más grande de nuestros tiempos. Y nos estamos acercando bastante a la respuesta – mucho más cerca de lo que puedes pensar.

Marte nos ha cautivado por décadas, con autores de ciencia ficción con el antiguo pensamiento de que ese mundo podría estar habitado por seres inteligentes como nosotros. Los científicos a mediados del siglo 20, también pensaron en un momento que Marte podría tener vegetación y otros tipos de materia viva en su superficie. Sus sueños fueron destruidos cuando la nave espacial Mariner 4 de la NASA mostró las primeras imágenes de Marte en 1965, revelando que era un mundo desolado.

Pero el atractivo se mantiene, principalmente porque nuestro vecino parece haber tenido condiciones similares a las de la Tierra en su lejano pasado. Aparentemente tuvo todos los ingredientes necesarios para la vida, aunque probablemente sólo para la vida microbiana, y si entonces no existió nada ahí, ¿qué tan único es nuestro planeta?

“Si de alguna manera descartas cualquier signo de actividad biológica en Marte, entonces comienzas a pensar que la Tierra debe ser realmente especial”, dijo Monica Grady, profesora en Ciencias Planetarias en la Universidad Open. Grady condujo un programa en BBC Radio 4 en el Reino Unido el lunes 6 llamado Cazando a los Marcianos (disponible para escucharlo en línea), como parte de la Semana de Marte de la BBC, que tuvo lugar del 4 al 10 de Marzo.

“Si esta química no se ha desarrollado en Marte, ¿qué lo está deteniendo?”, continuó Grady. “Entonces tenemos que pensar: ‘muy bien, nuestra mayor esperanza de encontrar vida en el Sistema Solar se ha ido. Será mejor que empecemos a pensar que estamos solos en el Sistema Solar, y por lo tanto tenemos un deber de custodia tanto como de cualquier otra cosa'”.

Para asegurarnos realmente, una variedad de misiones han estado buscando señales de habitabilidad, con otras por venir en el futuro. En 1976, la NASA buscó vida en Marte por primera vez con sus sondas espaciales para la exploración Viking 1 y 2, con resultados inconclusos. Después de una interrupción en la exploración a Marte, el cambio de siglo nos vio comenzando a tener un mayor entendimiento de lo que le pasó y cómo es hoy en día.

La Sonda Phoenix en el 2008 descubrió que había agua congelada debajo de la superficie, un hallazgo revelador que insinuaba vastas reservas de hielo debajo de la tierra. Y luego que el robot de exploración Curiosity aterrizó en Marte en Agosto del 2012, descubrimos que su lugar de aterrizaje – Cráter Gale – fue alguna vez la ubicación de un lago antiguo.

Las misiones como el Satélite de Reconocimiento a Marte (MRO), mientras tanto, nos han ayudado a mapear la superficie y a encontrar áreas de interés, y la nave del Satélite para el estudio de Gases Traza (TGO) de la ESA (Asociación Espacial Europea), está a punto de comenzar a rastrear el metano en la superficie que pueda tener un origen biológico.

Junto a una fuente de energía – el Sol – y componentes orgánicos en la superficie, se cree que Marte tiene todos los ingredientes para la vida. Pero la principal pregunta pendiente por el momento es si la vida de verdad ha evolucionado ahí, y si puede todavía sobrevivir hoy.

Marte parece haber pasado a través de un periodo habitable mucho más temprano que la Tierra. Algunos cálculos sugieren que tenía más agua que el Océano Ártico hace 4,300 millones de años, cuando tenía una atmósfera más densa y el Sol brillaba más que ahora, por lo tanto el planeta era más caliente.

De cualquier forma, el Planeta Rojo perdió más tarde su campo magnético por razones desconocidas, con su atmósfera siendo lentamente erosionada por el Sol. Esto condujo al mundo estéril que vemos hoy, donde el agua no puede existir en su superficie sin ser vaporizada por la baja presión.

“Las condiciones para la vida en Marte habrían ido más rápido que en la Tierra”, dijo Grady. “Entonces, inmediatamente te hace pensar: ‘bien, han habido ríos en Marte, quizás ha habido vida en ese lugar'”.

Para investigar exactamente qué pasó en Marte, dos robots exploradores próximos deberían darnos nuestra mejor vista, hasta ahora, en búsqueda de vida en el planeta. Uno es el explorador ExoMarte de la ESA y el otro el explorador Marte 2020 de la NASA, ambos previstos de aterrizar en el Planeta Rojo al inicio del 2021. La NASA actualmente está pensando en dónde aterrizar su explorador, con tres locaciones siendo consideradas.

Una de las ubicaciones es el Cráter Jezero en el hemisferio norte, un antiguo lago seco alimentado por un río que podría tener pistas sobre los muchos tipos de rocas distintas en la historia Marciana. Otro es en la Colina Columbia, la misma ubicación en la que aterrizó el explorador Spirit de la NASA en el 2004, que gracias a este sabemos que podría haber sido habitable. Y el último es el Syrtis del Noreste, una región formada por actividad volcánica que podría haber circulado agua caliente a través de las rocas, quizás proporcionando un ambiente para que la vida exista.

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Ocho lugares propuestos de aterrizaje para el Marte 2020, de los cuales sólo tres (Cráter Jezero, Colinas Columbia y Syrtis del Noreste) están aún siendo considerados por la NASA.

“El lugar de aterrizaje debe ser un sitio antiguo con más de 3,500 millones de años que podría haber sustentado vida, si es que existió alguna vez en Marte”, Ken Farley, científico del proyecto para la misión del Marte 2020, dijo. “Queremos un lugar que, además de haber sido habitable alguna vez, tenga rocas que pudieran haber preservado evidencia de la presencia [de vida], de haber sucedido”.

Todas estas tres ubicaciones cumplen con lo requerido, con las Colinas de Columbia teniendo un “atractivo especial” según Farley, ya que conocemos de un depósito de fuentes termales ahí que podría haber sido un ambiente habitable. Cada uno de ellos es interesante por sus propias razones – y cada uno nos dirá más acerca del pasado y la presente habitabilidad de Marte.

Una de las metas del explorador Marte 2020 será guardar muestras en núcleos que podrían retornar a la Tierra en una misión futura. Una misión de retorno de muestras de Marte podría ser un avance clave en nuestro entendimiento del planeta, con el siguiente paso siendo misiones tripuladas. Hasta que eso suceda, sin embargo, tendremos que juntar todo lo que podamos sobre este mundo de los exploradores y orbitadores que están ahí.

Pero mientras la pregunta de vida en Marte se mantiene abierta, es una que podríamos responder pronto. El TGO (el Satélite de Gases Traza) empezará actividades científicas en Octubre de este año, y podría rápidamente proveer respuestas sobre el origen del metano y otros gases. Si no lo hace, aún tendremos las esperanzas en el ExoMarte y Marte 2020 en cuatro años.

Así que la búsqueda de vida en Marte continúa. Y puede que no pase mucho tiempo antes de que encontremos si estamos solos en el Sistema Solar o que somos uno de varios mundos habitados.

“Podríamos descubrirlo muy, muy pronto”, dijo Grady. “Crucemos los dedos”.

[Traducido del artículo “Is There Life On Mars?”].

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